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L’automne en Olténie

L’Olténie, est une région historique dans le sud-ouest de la Roumanie qui est juste au sud des Carpathes et au nord du Danube. Aussi connue sous le nom “Petite Valachie”, elle est moins populaire que les autres régions touristiquement mais elle a une identité unique avec ses montagnes accessibles, ses monastères à l’architecture de style Brâncovenesc (Renaissance valachienne ou roumaine), et notre découverte de ce weekend, les coules (culas), des maisons-tours fortifiées. Nous avions déjà visité la région au tout début de notre séjour en Roumanie, avec la visite de la ville de Târgu Jiu et son fameux monastère de Horezu .

Polovragi Monastery was conveniently located on our way to our pension for the weekend.  As a visitor in Romania, you can only marvel at the number of monasteries still standing and occupied by either nuns or monks of the Romanian Orthodox faith. The Ottoman Empire had “conquered” parts of today’s Romania in the 16th century but not necessarily by being physically there all the time.  The Romanians were free to run their internal affairs as long as they continue to pay an annual tribute to the Ottoman Empire. So monasteries, often fortified, and their churches continued to be maintained by the local lords (voivoids) throughout troubled times including Ceausescu’s era. Most are open to visitors and their interiors subdued you naturally to silence.  The Polovragi Monastery dates back officially to 1505 but it’s church was rebuild in 1693 by Constantin Brancoveanu, in the  style that bears his name ” Brâncovenesc style” influenced by the byzantine era.

À l’extérieur de l’enceinte principale de ce monastère de religieuses, on peut également admirer une plus petite église “Saint-Nicholas” dédiée aux malades  fondée en 1732.  

La première caverne visitée lors de notre passage dans la région de Baia de Fier est très proche du monastère d’où le même nom “Peștera Polovragi”. On suit un tour avec un guide et on tente de suivre les informations débitées dans un roumain très rapide.  Je n’ai retenu qu’il y fait 8-9 degrés Celcius à l’année et que la longueur totale de la caverne est d’environ 10km (10,000m!) dont seulement 800m ont été emmenagés pour les touristes.

The next day, on to the official activity and reason we are in the region: Via Ferrata.  Romania has developed quite a network of those but being based in Bucharest, it is wise to dedicate a few days to reach them and take advantage of exploring the areas at the same time. On this glorious September weekend, the weather was perfect for my mens’ goal and I was there to document their experiences.  

First trail of the network the Via Ferrata “White Wolf” in Baia de Fier is called “Marea Crapatura” (Great Crack).

  • Length: 250m
  • Level difference: 100m
  • Difficulty: B (easy)
  • Travel time: 20 min

After that climbed, they spent about 1 hour coming down along the line of the ridge to the forest back to the base of the rock.  

The next 2 Via Ferrata are located on the other side of the road. In this area of the Cheile Galbenului (Cheile means “gorge” in Romanian with usually a river in the bottom), they are 17 trails in total.  

“Loreley”

Length: 300m
Level difference: 105m
Difficulty: B (easy)
Travel time: 30 minutes

“Pink Panther”

Length: 500m
Level difference: 250m (154m route from cable start to cable top)
Difficulty: C (medium)
Travel time: 1 hour

Sur le plancher des vaches, la deuxième caverne explorée à pied et guidée est celle de Pestera Muierilor (grotte des Femmes). Un fait particulier pour cette caverne est que le trajet tourstique ne revient pas à l’entrée principale.  On nous fait sortir de l’autre côté de la montagne qui est le premier niveau d’un système complexe de grottes de 7 kilomètres. 

After two days in the region, as we headed back to Bucharest we did a small detour to visit 2 “culas”. Cula comes from the turkish word “Kula” for tower and in the south eastern Europe, in the Balkans, it is fortified but also a house, built as much for defense, refuge and watch tower.  In southern Romania, there are found in the Oltenia region. They would have been built by the boyars of Wallachia, have 2 or 3 stories, and a veranda to see intruders coming.  The verandas started to have a Brâncoveanu’s inspired architecture, and in quiet times, a place to have a meal at the end of the 19th century and the beginning of the 20th century. The Cula Duca below was built in 1812 and in 1907, the cula was bought by a statesman I.G. Duca in the intent of making it a museum.

L’autre côté de la route, la Cula Greceanu est plus ancienne, la date exacte n’étant pas connue mais existait avant le début du XVIIe siècle. Olga Greceanu, la descendante des propriétaires originaux et aussi peintre artiste a créé les fresques des membres de la famille en 1934 dans une pièce du premier étage.  On faisant cette dernière visite, après 2 ans en Roumanie, on se rend compte qu’il y a encore bien des découvertes à faire!

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